Une Américaine de 82 ans s’envolera avec Jeff Bezos dans l’espace le 20 juillet

Une femme de 82 ans, Wally Funk, deviendra le 20 juillet la personne la plus âgée à voyager dans l’espace, en accompagnant le milliardaire Jeff Bezos lors du premier vol habité de la société de tourisme spatial Blue Origin. « Invitée d’honneur », elle sera le quatrième passager à bord de la fusée New Shepard, a annoncé l’entreprise jeudi, aux côtés du milliardaire, de son frère Mark Bezos, et du vainqueur d’une mise aux enchères dont le nom n’a pas encore été révélé.

« J’ai contacté la Nasa, quatre fois »

« Enfin! » s’est exclamé Wally Funk lorsqu’on lui annonce qu’elle deviendra alors astronaute, dans une vidéo publiée sur le compte Instagram du fondateur d’Amazon, où on la voit le prendre dans ses bras dans une explosion de joie. Wally Funk était devenue la première inspectrice femme de l’agence américaine de l’aviation, la FAA. Pilote, elle cumule 19.600 heures de vol. Dans les années 60, elle a fait partie d’un programme privé appelé « Mercury 13 », un groupe de 13 femmes ayant passé les mêmes tests que les astronautes masculins sélectionnés dans le cadre du programme Mercury de la Nasa pour envoyer les premiers Américains dans l’espace. Elle était alors la plus jeune a avoir réussi le programme.

Elle a été la première femme inspectrice de la FAA et la première femme enquêteuse sur la sécurité aérienne du NTSB. wally Funk, pilote de 82 ans et 6 mois fera partie du 1er équipage de New Shepard le 20/07 et la personne la plus âgée à voler dans l’espace. @AlineSpaceBikerpic.twitter.com/r6cxksztMa

— Jean-François Pellerin (@JeanFranoispel7) July 1, 2021

« Ils m’ont dit que j’avais fait le travail mieux et plus vite que n’importe lequel des hommes », déclare Wally Funk dans la vidéo publiée en ligne. « Alors j’ai contacté la Nasa, quatre fois. J’ai dit que je voulais devenir astronaute. Mais personne ne voulait me prendre. Je ne pensais pas que j’irais là-haut un jour. » « Personne n’a attendu aussi longtemps », a écrit Jeff Bezos dans sa publication. « Même en ayant réussi leur entraînement, le programme a été annulé, et aucune des treize (participantes) n’a volé » dans l’espace. « Il est temps », a-t-il ajouté. « Bienvenue dans l’équipage, Wally. »

Réalisant une mission de toute une vie pour devenir astronaute, Wally Funk s’envolera dans l’espace sur le 1er vol humain de New Shepard le 20 juillet en tant qu’invité d’honneur. Elle rejoindra Jeff Bezos et son frère Mark et le gagnant de l’enchère. Elle a 82 ans et 6 mois… pic.twitter.com/BWzWrUQdZr

— Jean-François Pellerin (@JeanFranoispel7) July 1, 2021

La personne la plus âgée ayant voyagé dans l’espace jusqu’ici est l’astronaute américain John Glenn, qui avait volé en 1998 à l’âge de 77 ans, à bord de la navette spatiale Discovery. La première femme dans l’espace fut la Russe Valentina Terechkova en 1963, la première Américaine Sally Ride… en 1983.

Comment se déroulera le voyage de Jeff Bezos dans l’espace ?

Début juin, Jeff Bezos avait annoncé qu’il serait lui-même membre du premier voyage de tourisme spatial de Blue Origin. Un troisième ticket a été mis aux enchères : le vainqueur, dont l’identité reste mystérieuse, a payé 28 millions de dollars pour y participer. La fusée de Blue Origin décollera le 20 juillet à la verticale et la capsule s’en séparera à environ 75 km de hauteur, continuant sa trajectoire jusqu’à dépasser les 100 km d’altitude – la ligne de Karman, une ligne imaginaire qui marque selon la convention internationale le début de l’espace.

Les prestigieux passagers pourront alors flotter en apesanteur et observer la courbure de la Terre, durant quelques minutes seulement. Puis la capsule entamera une chute libre pour revenir vers la Terre, et sera freinée par trois grands parachutes et des rétrofusées avant d’atterrir dans un désert de l’ouest du Texas.

Wally Funk a également acheté un billet pour voler dans l’espace à bord d’un vaisseau concurrent, celui de Virgin Galactic. La compétition fait rage entre Blue Origin et cette société fondée par le milliardaire Richard Branson, elle aussi positionnée sur le créneau des vols courts de tourisme dans l’espace. Il avait été dit à Wally Funk « que la place d’une femme n’était pas dans l’espace », mais elle n’a « pas abandonné », avait tweeté Richard Branson en 2019 en se félicitant qu’elle soit « une future astronaute de Virgin Galactic ».

Mais le Britannique s’est ici encore fait coiffer au poteau par l’entreprise de Jeff Bezos. Richard Branson avait également annoncé qu’il embarquerait à bord de son vaisseau pour un voyage dans l’espace, mais à une date qui n’a pas encore été annoncée et dont il est très improbable qu’elle soit programmée avant le 20 juillet.

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