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jeudi, août 11, 2022

Comment Laura Cunningham est devenue l’artiste de Wild California

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Grizzly. (Avec l’aimable autorisation de Laura Cunningham)

Depuis qu’elle était une petite fille dans les années 1970, Laura Cunningham se demandait comment les paysages de ses villes natales d’El Cerrito et de Kensington apparaissaient il y a des centaines d’années. Au lycée, puis plus tard en tant qu’étudiant à l’université de Berkeley, Cunningham a passé des heures dans des bibliothèques à rechercher des wapitis tule, des prairies indigènes et des grizzlis. Elle a appris comment divers groupes autochtones utilisaient les brûlages culturels pour améliorer les forêts de chênes et l’habitat faunique. Elle a étudié des relevés biologiques et botaniques historiques qui évoquaient des images de vastes prairies, de mares printanières et de graminées touffues indigènes. Elle a lu des histoires de grizzlis qui se sont promenés sur la plage et ont utilisé leurs énormes pattes pour ramasser du saumon dans d’anciennes rivières. C’était un paysage d’abondance où les rivières étaient sauvages et indomptées. Elle s’est penchée sur des récits historiques du début de la Californie – des journaux de missionnaires espagnols, et plus tard, des colons de la ruée vers l’or. Cunningham se souvient avoir lu un récit d’un explorateur dans les années 1840 où il décrit avoir vu un gros chat tacheté dans le col de Tehachapi. « Il y avait des jaguars en Californie ! note-t-elle.

En tant que naturaliste qui aimait le plein air, Cunningham ne passait pas tout son temps dans les bibliothèques. Faire du travail sur le terrain a encore alimenté sa passion pour découvrir ce qui a été perdu. Après l’université, elle a obtenu un poste de biologiste de la faune pour étudier les grenouilles, les crapauds et les salamandres dans la région de la Sierra Nevada. L’observation de la grenouille à pattes jaunes en voie de disparition a piqué la curiosité de Cunningham sur le déclin des espèces. Plus tard, travaillant comme biologiste des pêches pour le California Department of Fish and Wildlife, elle a réfléchi à la perte de la faune. Elle a fait des relevés de cours d’eau pour le saumon, mesurant les graviers de frai. Passant des journées à marcher le long des ruisseaux de la rivière Smith, elle a capturé ses observations dans des peintures à l’huile. « Je pouvais imaginer des corps rouges de saumons peuplant des rivières sinueuses et sauvages il y a des centaines d’années », dit-elle.

Ours grizzlis et saumon coho. (Avec l’aimable autorisation de Laura Cunningham)

Parallèlement à son travail dans le domaine de la pêche, Cunningham a passé des heures à observer, photographier et dessiner la faune. Elle voulait voir des animaux sauvages dans leur habitat naturel, pas dans des zoos où la captivité modifierait leur comportement. Cunningham a observé des condors planer dans la nature. Elle a écouté le clairon des élans mâles et les a regardés écraser des bois, en compétition pour les femelles dans la réserve de Tule Elk de 2 600 acres à Point Reyes National Seashore. De retour à son atelier, elle a utilisé ses notes, ses photographies et ses croquis pour capturer ses observations à l’aquarelle.

Regarder la faune indigène a inspiré Cunningham. Mais, elle voulait aussi observer les animaux qui remplissaient autrefois le paysage californien. Au cours des années 1990, elle s’est rendue au parc national de Yellowstone pour observer des loups et des grizzlis dans la nature. Là, elle a rencontré un groupe d’observateurs d’ours qui ont installé des télescopes et des jumelles dans différents endroits du parc pour observer les grizzlis. « C’était incroyable de les observer dans leur habitat naturel », dit-elle.

Un jour, un observateur d’ours a déclaré : « Une meute de loups vient d’abattre un wapiti ! Le groupe l’a suivie jusqu’au lieu de la mise à mort et a regardé les loups se nourrir de la carcasse. Puis, les loups sont partis. Ensuite, des grizzlis sont venus se nourrir de la carcasse, ainsi que des aigles royaux et des corbeaux. Le réseau alimentaire se déroulait sous leurs yeux. Cunningham a imaginé que cela se produisait en Californie il y a des centaines d’années avec des condors se nourrissant de la carcasse.

Des grizzlis se sont rassemblés sous un chêne. (Avec l’aimable autorisation de Laura Cunningham)

Pendant plusieurs années, Cunningham a compilé ses notes de voyages à Yellowstone, de travaux sur le terrain et de recherches universitaires. Elle a organisé ses informations dans des dossiers sur différents sujets – séquoias, saumon, wapiti tule, prédateurs, etc. En interrogeant des anciens des tribus dans les années 2000, elle a appris ce que leur terre signifie pour eux. L’aîné de la tribu Chemehuevi, Phil Smith, qui vit le long du fleuve Colorado, a parlé à Cunningham de son lien et de celui de son peuple avec le désert. Maintenant âgé de 80 ans, Smith se souvient des histoires du lieu de naissance de son père, un village disparu depuis longtemps dans la vallée d’Ivanpah, dans le désert de Mojave. Des arbustes du désert qui ont des usages médicinaux et pratiques, des chansons autochtones sur le paysage culturel et un ancien sentier menant à des terrains de chasse sacrés dans la montagne Clark font partie du patrimoine de son peuple. Maintenant, dit-il à Cunningham, le développement énergétique menaçait cette terre et ses souvenirs. Il espérait qu’en partageant son histoire, il pourrait aider à préserver la terre. Il ne pouvait pas – il a été développé. «Des souvenirs profonds comme ceux-ci doivent être respectés et soutenus par un soutien aux peuples autochtones partageant ces connaissances importantes», a déclaré Cunningham.

Après 20 ans de recherche, plusieurs peintures à l’huile et quatre ans d’écriture et de réécriture du manuscrit, Cunningham avait un livre, qui a été publié par Heyday press en 2010 et intitulé A State of Change : Lost Landscapes of California.

Nob Hill regardant vers la baie. (Avec l’aimable autorisation de Laura Cunningham)

Le livre a été bien accueilli, mais pas par tout le monde. «Lors des tournées de livres, j’ai parfois eu des réactions de colère de la part des gens», dit-elle. Un homme a dit à Cunningham : « On dirait que vous voulez effacer la civilisation et nous faire retourner dans la nature. »

Elle a répondu : « Non. Je suis réaliste. Si je vivais en Europe, j’étudierais peut-être la Rome antique. Mais, j’ai grandi en Californie et je voulais étudier notre ancien paysage. Je veux préserver les reliques de notre passé sauvage.

Un groupe Yokut et leur pirogue tule balsa dans le Delta. (Avec l’aimable autorisation de Laura Cunningham)

Cunningham mentionne qu’il existe des endroits dans la région de la baie où les gens peuvent encore voir des reliques sauvages. Des prairies indigènes et des herbes à aiguilles violettes se trouvent à Inspiration Point et à Nimitz Way dans le parc régional de Tilden, dans les collines de Berkeley. Jepson Prairie Preserve à Dixon a des mares printanières. Les gens peuvent observer le wapiti tule dans son habitat naturel à Tomales Point, sur le littoral national de Point Reyes. Ils peuvent observer des condors au parc national des Pinnacles. Le saumon fraie à Lagunitas Creek dans le comté de Marin.

Le livre de Cunningham est épuisé, mais ce n’est pas la fin de l’histoire. Elle ajoute le manuscrit à son nouveau site Web, encore en construction, chaque chapitre à la fois, y compris le texte qui n’était pas dans son livre original. Elle met également à jour des chapitres, comme celui sur l’écologie des incendies avec de nouvelles informations. En octobre 2019, les tribus Karuk et Yurok ont ​​invité Cunningham et d’autres artistes à esquisser un brûlage dirigé culturel sur le bassin versant de la rivière Klamath, dans le nord-ouest de la Californie. Des membres tribaux, CalFire, le US Forest Service et d’autres groupes ont surveillé l’incendie, s’assurant qu’il ne se propageait ni ne brûlait de grands arbres. « Plus de 100 ans de suppression des incendies combinés aux effets du changement climatique ont conduit à des mégafeux au cours de la dernière décennie », a déclaré Cunningham. « C’est maintenant la nouvelle normalité de la Californie. Au début des années 1900, des responsables américains ont dit aux membres de la tribu Klamath qu’ils les arrêteraient s’ils mettaient le feu au paysage. Les membres tribaux ont beaucoup à nous apprendre sur la façon dont le feu est un élément important d’un écosystème sain.

Une brûlure culturelle. (Avec l’aimable autorisation de Laura Cunningham)

Maintenant, Cunningham concentre ses efforts sur la protection des lieux sauvages et de la faune. Des années de recherche sur les paysages perdus ont inspiré Cunningham à devenir un écologiste. Elle s’inquiète de la façon dont les chasses au loup dans le Montana, l’Idaho et le Wisconsin pourraient dévaster ces prédateurs. Elle est la directrice californienne du projet Western Watersheds, qui poursuit le ministère de l’Intérieur pour rétablir la protection des loups gris en vertu de la loi sur les espèces en voie de disparition. « Les loups ont besoin de se disperser et de se déplacer », explique-t-elle, ajoutant, « regardez OR93. »

Un loup gris à collier, connu sous le nom d’OR93, a parcouru tout le chemin de l’Oregon au sud de la Californie. Il a voyagé dans des régions où les loups gris n’avaient pas été depuis 100 ans et plus. Une caméra de jeu dans le comté de Kern a capturé ses allées et venues. Malheureusement, un véhicule a heurté et tué le loup lorsqu’il a traversé une autoroute très fréquentée du sud de la Californie à Lebec le 10 novembre 2021.

Malgré ces pertes, Cunningham a de l’espoir pour l’avenir. Elle évoque le développement du plus grand corridor faunique au monde, qui aidera la faune à traverser la route 101 à Agoura Hills, près de Los Angeles. «Je crois que les gens et la faune peuvent coexister», dit-elle. «Je sais que la Californie est trop peuplée pour revenir aux paysages et à la faune abondants que nous avions autrefois. Mais l’un des plus grands points à retenir pour moi dans mon travail de conservation est de valoriser votre arrière-cour, votre région d’origine, votre quartier – son patrimoine et son histoire naturels et culturels. Dans les années 1980, en fréquentant l’UC Berkeley, nous nous sommes ralliés autour de l’objectif « Penser globalement, agir localement ». Je vis toujours par ça. Agissez pour protéger votre arrière-cour, car cela compte beaucoup.

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